La voracidad de Europa se sumó al auge de la inversión en gas natural en Estados Unidos a pesar de que esa industria lucha contra la oposición a la construcción de gasoductos.

La producción de gas alcanzó casi el billón de metros cúbicos en octubre, según los últimos datos disponibles, un máximo histórico y casi un 50% más que hace una década.

El sector ha estado creciendo desde el verano de 2021, cuando Rusia comenzó a reducir los envíos a Europa, según Steven Miles del Banker Institute de la Universidad Rice en Houston.

El auge del gas siguió a la revolución del esquisto en la primera década del siglo que llevó a Estados Unidos a convertirse en exportador neto de ese combustible en 2017.

La progresión no fue permanente: la caída de los precios del gas natural frenó la inversión y en junio de 2020 llevó a la quiebra a Chesapeake Energy, uno de los mayores actores del sector.

Sin embargo, las empresas de energía se han vuelto más confiadas en la perspectiva de la demanda a largo plazo a la luz de la dinámica geopolítica cambiante.

Hace cinco años, la demanda a largo plazo “no era tan clara como ahora”, dice Eli Rubin, de la consultora EBW AnalyticsGroup.

“Especialmente después de que Rusia invadiera Ucrania, tenemos un nuevo y saludable respeto por el gas natural para brindar seguridad energética y por su papel en ayudar a reducir los precios al consumidor”.

Incluso antes de la invasión, hubo una fuerte inversión en instalaciones para transformar el gas en gas natural licuado (GNL). En los últimos años se han aprobado unas 14 nuevas terminales de licuefacción y la primera entrará en funcionamiento en 2024.

“En los próximos cinco años podríamos duplicar las exportaciones de GNL de EE. UU.”, dijo Rubin.

Las grandes empresas energéticas disfrutan hoy de abundante flujo de caja, resultado de los altos precios de las materias primas, lo que les permite invertir agresivamente. Paralelamente a esta bonanza, las empresas incrementaron las compras de acciones y dividendos.

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Aunque el crecimiento del GNL expandió el mercado del gas natural de manera bastante global, la dinámica sigue siendo muy localizada.

Los precios de referencia de los contratos de futuros de gas TTF europeos son seis veces superiores a los de su equivalente estadounidense, el Henry Hub.

Esa diferencia significa que las exportaciones de GNL tienen un precio más cercano a los precios de EE. UU., allanando el camino para que los “intermediarios” muevan cargamentos a Europa y “los vendan a precios europeos”, dijo Miles.

Mayores exportaciones de gas natural de EE. UU. darían una mayor homogeneidad de precios entre regiones, pero probablemente no por muchos años.

“Quizás a largo plazo… (Estados Unidos) exportará tanto gas a Europa que los precios entre Europa, Asia y América del Norte se alinearán más”, dijo Ryan Kellogg, especialista en energía de la Universidad de Chicago. “Pero creo que estamos bastante lejos de eso ahora”, dijo.

Un desafío persistente es la falta de capacidad de oleoductos; especialmente en el noreste de los Estados Unidos.

La cuenca de gas natural más grande del país, Marcellus Shale, que se encuentra principalmente en Pensilvania, enfrenta limitaciones debido a la falta de infraestructura.

La posible solución sería el oleoducto Mountain Valley, pero el proyecto ha estado suspendido durante cinco años debido a la resistencia de los terratenientes y ambientalistas.

La oposición a los proyectos por parte de activistas climáticos y funcionarios electos es “ciertamente mucho más fuerte de lo que era”, dijo Rubin.

Pero la falta de infraestructura puede exacerbar la volatilidad de los precios en períodos de máxima demanda.

Nueva Inglaterra, en el noreste de Estados Unidos, requiere parte del GNL para calefacción. Pero esa zona, que normalmente tiene los inviernos más duros del país, también es señalada como reticente a los gasoductos.

En una ola de frío, “Nueva Inglaterra está compitiendo con Europa por un envío de GNL en efectivo”, dice Rubin. “Para que el envío vaya a Nueva Inglaterra, tienen que pagar precios más altos que en Europa”, dijo.

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By Nacion

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